©2019 Panenka Magazine

Union Sint-Gillis in Play-off 2

maart 2019 - Paul Prillevitz

 

Oude Brusselse Glorie is opnieuw Hip

Union Sint-Gillis is een van de oudste voetbalclubs van België (opgericht in 1897) en na lange tijd weer hip aan het worden. De resultaten zijn goed, het stadion is vernieuwd, er komen steeds meer supporters naar de wedstrijden en een Britse miljardair (Tony Bloom) heeft de club kort geleden gekocht. Onlangs werd zelfs aartsrivaal Anderlecht in eigen Astridpark-stadion met 0-3 verslagen. Iets wat lange tijd onvoorstelbaar was voor de gemiddelde Union-fan. Winnen van de grote broer kwam zelden voor. Mogelijk promoveert Union binnenkort zelfs naar de hoogste divisie als andere clubs gestraft worden naar aanleiding van het grote omkoopschandaal in de Belgische competitie: Operatie Propere Handen.  

 

Union is een kleine vereniging, maar toch ook weer niet zomaar een clubje in de Belgische voetbalhistorie. Na Anderlecht en Club Brugge behaalde deze Brusselse vereniging de meeste kampioenschappen van het land. De club behaalde zelfs één titel meer dan het grote Standard Luik ! (10 titels) Elf keer was Union de beste van België en 2 keer wist het de beker te veroveren. Vanwege deze 11 kampioenschappen mag Union één ster op het shirt dragen, iets wat weinig clubs in België gegund is. Ook in Europa was de club succesvol. 3 maal wist Union zelfs de prestigieuze Challenge International du Nord cup naar huis mee te nemen (1904, 1905, 1907), een soort voorloper van de Europacup. Union is ook houder van een opmerkelijk Belgisch record: 60 competitie-wedstrijden lang bleef de club immers ongeslagen in de jaren ’33-’34-’35, iets waar men in het moderne voetbal niet eens meer van durft dromen.  

Professionalisme fout ?

De Brusselse club speelde voor het eerst in de hoogste afdeling in 1901. In het seizoen 1903-1904 pakte Union voor het eerst de landstitel. In de volgende jaren was Union veruit de beste club van België en behaalde de club in 1910 haar zesde landstitel in zeven jaar tijd. Vlak voor de eerste wereldoorlog, gedurende het seizoen 1912-1913, raakte Union in opspraak omdat het zich schuldig gemaakt zou hebben aan “professionalisme”, iets wat nog niet mocht in die tijd. Men zou de titel die dat jaar gewonnen werd, daarom kwijtraken, maar concurrent Daring Club Brussel weigerde het kampioenschap omdat deze club alleen op sportieve manier kampioen wilde worden. 

De jaren daarna liet Union een nieuw onderkomen bouwen. In september 1919 werd het nieuwe Joseph Marien-stadion van Union geopend door middel van een gala-wedstrijd tegen het grote AC Milan. De toekomstige koning van België, Leopold III was daar ook bij aanwezig. In 1920 werden er in het Marien-stadion zelfs wedstrijden gespeeld in het kader van de Olympische Spelen die toen gehouden werd in Antwerpen. De uitlag van die Spelen was formidabel voor de Lage landen. België werd Olympisch kampioen en Nederland eindigde derde ! 

Nelson Mandela

Het Joseph Marien-stadion is prachtig gelegen, onderaan het fraaie Brusselse Dudenpark. Op weg er naartoe zie je soms eekhoorns de weg oversteken. Ze lijken niet angstig te zijn omdat ze hier gewend zijn aan mensen. Bovenaan het park is er een open ruimte waar je een schitterend panoramisch uitzicht hebt over heel Brussel. In de verte zie je de kolossale Basiliek van Koekelberg liggen, één van de grootste kerken ter wereld. Aan de rechterkant kijkt men uit op het immense, megalomane Justitie-gebouw van Brussel, dat Hitler zo bewonderde vanwege de omvang en de architectuur. 

Onlangs werd in het Duden-park de buste van koning Leopold II gestolen uit protest tegen de genocide die hij bedreef in Belgisch Congo. Ook het borstbeeld van Nelson Mandela, dat ter vervanging was geplaats, staat er momenteel niet meer. De buste zou beschadigd geraakt zijn, zo wordt gemeld, maar niemand die het zeker weet. 

Na een behoorlijke afdaling in het park, ziet men tussen de bomen het stadion van Union Sint-Gillis opdoemen. Het ziet er romantisch en fraai uit zo tussen de bomen. Sommige Belgische chauvinisten noemen het Joseph marien-zelfs het mooiste stadion van België en wellicht Europa ! Misschien wat overdreven, maar lelijk is het bepaald niet. Op wedstrijddagen hoort men het gejuich en gejoel al van verre door de bomen en de bladeren naar boven komen. Wie niet wil betalen kan de wedstrijd vanuit het park al enigszins volgen. Nog een stukje verder lopen en men zit opeens weer echt in de stad. Daar heersen beton en staal opeens weer. Het fraaie stadion van Union doemt op. De hoofdtribune is gebouwd in een mooie, klassieke Art Deco stijl (architect: Albert Callewaert) met allerlei actieve sporters in reliëf erop afgebeeld plus glas-in-lood ramen op de begane grond. De voorgevel van de tribune is zelfs als monument gekwalificeerd.

Ooit konden er 44.000 mensen in het Joseph Marien-stadion en beschikte de club sinds 1935 als eerste Belgische club over elektrische verlichting. Dat was in de gloriedagen van Union. Tegenwoordig zijn er nog maar 8.000 plaatsen in het stadion.

Boven het veld reist op een heuvel een oud gebouw op. Dit pand was eigendom van de familie Mosselman du Chenoy, die gelieerd is aan koningin Paola van België. Het geeft het stadion een authentieke en romantische uitstraling die je niet zoveel meer aantreft langs de velden tegenwoordig. 

Degradatie

In 1949 degradeerde Union voor de eerste maal uit de eerste klasse. Na twee seizoen promoveerde de club echter weer naar de hoogste afdeling waarna Union in 1960 de halve finale haalde van de Jaarbeurssteden-beker, wat tegenwoordig vergelijkbaar is met de Europa League.  Union schakelde daarbij AS Roma en Leipzig uit wat sensationeel genoemd mag worden voor een kleine club.

De Brusselse club speelde in haar bestaan ook verschillende jaren in 3een 4eklasse, maar bevindt zich sinds 2004 onafgebroken in Klasse 2. Enige tijd werd de club getraind door Rode Duivel en bekende Standard Luik en Anderlecht-speler Alex Czerniatynski, maar dat was niet voor lang. 

Vorig jaar werd Union overgenomen door de Britse gok-miljardair Tony Bloom (die ook eigenaar is van Premier League Club Brighton & Hove Albion FC) en dit seizoen zorgde Union voor een regelrechte sensatie door grote Brusselse broer Anderlecht in eigen huis met 0-3 af te drogen. Een ware stunt in Brussel. Bijna werd zelfs de finale van de beker gehaald, maar KV Mechelen bleek net iets te sterk voor Union, waarbij de scheidsrechter volgens velen een cruciale rol speelde via matige beslissingen in het voordeel van Mechelen. 

Het is de droom van Tony Bloom om binnen enkele jaren met Union In de hoogste klasse te voetballen, iets wat niet onmogelijk lijkt. Toen Bloom onlangs het Marien-stadion bezocht, werd hij enthousiast ontvangen door de supporters en ging hij met 10 Unions-sjaals rond zijn nek weer naar buiten. 

Muppet-show

Union speelde onlangs zijn laatste competitiewedstrijd van het seizoen tegen Tubize FC (Tubeke in het Nederlands). Uitslag; 1-0 voor Union, na een eigen doelpunt van Tubize. Het stadion van Union heeft duidelijk veel sfeer. Er heerst nog een authentieke, Brits aandoende, voetbalsfeer rond het veld. De voertaal in het stadion is Frans, maar tegenwoordig begin je er ook steeds meer Nederlands te horen. De blauw-gele supports op de staantribune maken het meeste lawaai en hun indrukwekkende ritmische wijze van scanderen en dansen doet op kleinere schaal denken aan dat van hun Poolse collega’s van Lech Poznan. De wedstrijd wordt gedomineerd door Union, maar regelmatig weet Tubize via counters ook in het doelgebied van de tegenstander gevaarlijk te worden. Verschillende malen roepen toeschouwers van Union misnoegd tegen geblesseerde spelers van Tubize dat ze er een “Muppetshow” van maken. Toch zijn ze ook sportief als de nummer 19 van Tubize gewond en strompelend het veld moet verlaten. De zwarte speler krijgt applaus van het thuispubliek, hetgeen je niet altijd ziet op de professionele velden. 

Een gehandicapte supporter op de hoofdtribune doet de hele wedstrijd lang luidruchtig verslag van de wedstrijd, zonder dat iemand naar hem luistert. De official die het bord met wissels omhoog moet houden krijgt hoongelach over zich heen omdat er i.p.v. digitale cijfers alleen wat ongedefinieerde strepen te zien zijn op zijn bord. De wedstrijd wordt uiteindelijk met één doelpunt verschil gewonnen door Union waardoor de club zeker is van deelname aan Play-off 2. Bij winst kan er niet gepromoveerd worden naar 1steklasse, maar wel een Europees ticket verdiend worden. Hoe dat afloopt moet de komende maanden duidelijk worden.

Op het einde van de wedstrijd worden de spelers en de staf van Union door het publiek geëerd vanwege het schitterende seizoen van de ploeg. Union eindigde immers als 3ein Tweede Klasse en haalde de halve finale van de Belgische beker ! Een goede prestatie voor deze kleine club, die een zeer talentvolle selectie heeft. Tot lang na de wedstrijd wordt de ploeg toegejuicht, klinkt er geclaxonneer in de straten en gaan er verschillende rookbommen af. Ook rollen twee supporters nog even een Sloveense vlag uit voor Union-trainer Luka Elsner, die de architect is van de huidige ploeg. 

Union heeft de hoop volgend seizoen naar 1steklasse te promoveren. Met de nieuwe eigenaar Tony Bloom  achter zich lijkt dat niet onmogelijk. Dan heeft Brussel weer een nieuwe club erbij in eerste klasse. In het Astrid-park van Anderlecht wordt al jaren top-voetbal gespeeld. Het Dudenpark verdient dat ook. Als de eekhoorns uit het park maar niet te veel noten in het strafschopgebied begraven ! PSV-doelman Hans van Breukelen weet sinds zijn polletje-incident in 1987 tegen Feyenoord immers waar dat toe kan leiden … !